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这个新的ESO图像显示了行星状星云NGC 7009,或土星状星云,因为它像一系列形状奇特的气泡一样从黑暗中出现。该图像由ESO的超大望远镜(VLT)上的强大MUSE仪器捕获,作为首次在行星状星云内绘制尘埃的研究的一部分。地图 - 揭示了尘埃中丰富复杂的结构,包括贝壳,光环和奇特的波浪状特征 - 将有助于天文学家了解行星状星云如何发展其奇怪的形状和对称性。土星星云位于水瓶座(The Water Bearer)中,距离我们约5000光年远。它的名字源自它的奇怪形状,类似于每个人最喜欢的环绕行星。但实际上,行星状星云与行星无关。土星星云最初是一颗低质量的恒星,它在生命的尽头扩展成一颗红巨星并开始脱落它的外层。这种物质被强大的恒星风吹走,并被留下的热恒星核心的紫外线辐射激发,产生了一个星际星云的尘埃和明亮的热气体。土星星云的核心是这颗注定的恒星,在这张图像中可见,正在变成一颗白矮星。为了更好地了解行星状星云是如何被塑造成如此奇怪的形状,由ESO的杰里米·沃尔什领导的国际天文学家团队使用多单位光谱探测器(MUSE)来观察土星星云的尘埃面纱。 MUSE是安装在智利ESO Paranal天文台的超大望远镜的四个单位望远镜之一上的仪器。它非常强大,因为它不仅可以创建图像,还可以收集有关图像中每个点处物体光线的光谱或颜色范围的信息。该团队使用MUSE生成分布在行星状星云中的气体和尘埃的第一个详细光学图。由此产生的土星星云图像显示出许多复杂的结构,包括椭圆形内壳,外壳和光环。它还显示了两个先前成像的流,它们从星云的长轴的任一端延伸,以明亮的ansae结尾(拉丁语为“手柄”)。有趣的是,该团队还发现了尘埃中的波浪状特征,尚未完全理解。尘埃分布在整个星云中,但内壳边缘的灰尘量显着下降,似乎它正在被破坏。这种破坏有几种可能的机制。内壳基本上是一个膨胀的冲击波,因此它可能会粉碎成灰尘颗粒并消除它们,或者产生一种能够蒸发灰尘的额外加热效果。绘制行星状星云内的气体和尘埃结构,有助于了解它们在低质量恒星的生命和死亡中的作用,也有助于天文学家了解行星状星云如何获得奇怪而复杂的形状。但MUSE的能力远远超出了行星状星云。这种敏感的仪器还可以研究早期宇宙中恒星和星系的形成,以及绘制附近宇宙中星系团中的暗物质分布。 MUSE还在Eagle Nebula中创建了第一张“创造之柱”的3D地图,并在附近的星系中成像了一场壮观的宇宙撞击。资料来源: